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Bitwater前CEO揭密:昆虫养殖的机会和未来趋势

农世界网     2019-04-18 来源:农世界网

编者注:Sean McDonald是Bitwater的前首席执行官兼联合创始人,Bitwater是一家由风险投资支持的自动化昆虫养殖初创企业,从2014年到2018年快速增长,然后由于非商业原因突然关闭。他现在是备灾工具和培训平台 Supply Drop 的管理合伙人。

Ultra Capital的Aaron Ratner多年来一直从事昆虫行业,并为本文提供了一些想法、编辑和引用。

  动物饲料,昆虫是合理的解决方案

做了5年的创始人兼首席执行官,我学到了很多关于昆虫养殖、生产行业的知识。我以前的公司Bitwater是从我车库里的一个原型开始的。它有十二只蟋蟀,边上贴着一美元买的小风扇,风扇和加热灯是由我的笔记本电脑控制的,而且系统工作正常。

我们从那里开始,发展到美国的多个机构,拥有数百个由物联网控制的昆虫养殖基地,包括北卡罗来纳州的一个研发机构。我有机会在诸如Ag Innovation Showcase和SXSW Eco这样的活动上发言,并分享了这个市场的潜在规模。

随着我们的成长,我能够了解到在这个领域成功的风险交易是什么样的;项目融资是什么样子的;以及企业领导人过去和现在对昆虫的认知是怎样的。

在喧闹和现实的面前,人们很容易批评这个行业和推动它向前发展的企业家,认为他们充满了炒作,在很多情况下,这是正确的,但这是只是更为复杂现实的一部分。

事实上,昆虫已经在农业上发挥了作用,鸡的生命很结实,一旦从蛋壳里出来就可以啄食昆虫,它们同时也是商业市场的一部分,可以肯定地说动物养殖是成功的,昆虫养殖大多是不成功的,因为用于昆虫养殖的单个空间太大了。

昆虫目前在世界各地都有养殖,但数量远远不够,而世界上有300亿只养殖动物,它们需要数十亿吨的饲料。但是,我相信,随着世界各地供应链的技术提升和应对气候波动的能力,将为昆虫养殖提供足够好的环境,终有一天会有大规模的昆虫农场出现。

培育一个鸡蛋用水对比,大豆(10桶) 蟋蟀饲料(1壶)

  没有秘密的秘诀:养殖基地自动化

昆虫是危险的,而且是肮脏的,问题多多。该行业的每一位参与者都在努力实现自动化,以尽可能减少人为干预,他们现在要么是想扩大自动化规模,要么是想解决需要扩大规模的问题。

在 Bitwater,我们介于两者之间。我们试图解决的问题是,将使我们的模块化昆虫栖息地与管理中心机器人兼容。如果我们能制造出一个符合仓库机器人的系统,我们就可以简单地利用这个成熟的平台。

我们取得了一些进展,甚至拥有了功能齐全的滚动式昆虫农场,其体积是一个模块化集装箱的2倍大小,仅比集装箱重800磅。这使得它在理论上实现与最强大的仓库机器人兼容,这些机器人可以将这些巨大的昆虫箱子从一个区域移到另一个区域,实现了一个清洁区、一个装卸区和一个可退役可服务,并能按需循环使用的滚动式昆虫农场。

Bitwater 昆虫农场示意

事实上,绝大多数商业上成功的蟋蟀养殖场都使用了传统的技术,包括在地面上生长满是昆虫的水槽,而大多数由风险投资支持的初创企业则使用基于区域性的自动化环境,其中软件控制包括:温度、湿度、饲料及空气循环和安全检查程序。自动化对于昆虫养殖有许多好处,广泛适用于降低劳动力成本和污染风险,同时解决防止昆虫伤害人类和产生霉菌等问题。

我知道,许多投资者认为,在大麻行业随处可见的小型绝缘帆布帐篷里进行昆虫研发是不可信的。事实并非如此。如果你知道怎么做,你可以用储存在一个小帐篷里的虫卵装满一个昆虫仓库。

  对农民来说,降低饲料的波动性是取得主导地位的秘密因素

我们在客户关系管理方面的记录是,我做了156次天使投资和风险投资推介,从希望涉足可持续农业的应用程序投资者,到农业领域最大的企业集团,都让我看到了昆虫行业的前景。如果我们在Bitwater 的业务继续增长,我们就有希望与一些大公司达成类似于 Ynsect s 等近几轮的交易。

我一次又一次地发现,基金规模越大,他们对投资的概念就越敏感。我认为,核心价值主张这一部分由我在 Ultra Capital 的前同事 Aaron Ratner 塑造,他是 Bitwater 的董事会观察员,负责所有昆虫开发商的风险控制,更具体地说,是如何降低饲料价格波动带来的风险。

对农民来说,最大的痛苦之一就是饲料成本,大宗商品市场价格波动剧烈,加上气候变化无常,使得农民越来越难以从生意中获利。

我相信,昆虫养殖有望为养殖业提供一种可持续的饲料来源,因为这个产业全年不受外部气候因素的影响,这就是为什么我们看到亿万富翁和数十亿美元的跨国公司如此关注这个行业的原因。

  在寻找增长策略方面,太阳能是一个很好的学习案例

我有机会与太阳能行业的一些领导者进行了交流,在技术和金融方面,这两个行业有很多类似的方面:

减少基于距离的风险:牲畜饲料从农场到动物通常要经过数百或数千英里,这使其面临一系列复杂的风险。灾难性天气事件正变得越来越普遍,燃料和航运成本可能出现波动,国际贸易协定的波动性也可能加大。

然而,如果大多数蛋白质和微量营养素(例如,在家禽业中)来自几英里外的昆虫饲养设施,那么大部分风险将大大降低。这类似于不再需要长距离输送能量的太阳能。

长期融资:由于大宗商品几乎肯定不是高利润商品,严格以风险为基础的融资方式极其困难。因此,其他形式的金融,如果不是必须的话,也会变得有吸引力,因为它们拥有分享灵活、可分配的自由现金流的机制。太阳能产业帮助建立了快速批准的项目融资,我怀疑“改造”昆虫生产将成为司空见惯的,在未来很容易获得。

锁定价格:大多数企业都不愿暴露在大宗商品价格波动的风险之下。虽然有些公司已经建立了复杂的对冲机制,以使其发挥作用,但这对它们的盈利能力或压力水平来说,可能仍不是最佳选择。

昆虫的巨大前景很大程度上在于,未来5到10年,昆虫有可能为农民提供一个稳定的价格。在受控的环境中,天气和国际贸易摩擦不会影响稳定可靠的生产状态。太阳能公司也为客户锁定价格。

  降低风险和另类融资是相辅相成的

我的背景是传统的科技初创企业,主要与软件投资者打交道。当我们建立Bitwater的时候,很明显我们需要多种类型的融资来适应我们的商业模式。种子和风险投资很好地涵盖了研发,但不包括机器、重型设备,或与第三方托管账户签订的长期合同。

Aaron说:“项目融资开始发挥重要作用,作为一种融资机制,使商业昆虫养殖业务能够规模化生产,以满足农业行业多个垂直领域的需求和机会。风险资本、私人股本和银行债务总是有价值的,但那些迅速扩张的开发商将在早期就知道如何部署项目融资级别的资本。”

这就是我的经验,我认为这个行业作为一个整体将通过混合融资工具走向成熟,而不仅仅是一个放之四海而皆准的“风险字母表”(a系列到E……)模式。

  昆虫养殖的危险性

我离开这个行业是因为,在残酷的命运转折中,我对昆虫养殖生产周期的一部分产生了罕见的敏感性。最初的几年里,它没有毒性,但随着我们开始一次饲养数亿只昆虫,我的健康问题达到了一个转折点。

我必须在家庭和事业之间做出选择,这个选择很简单。虽然我们还不清楚到底发生了什么,但我相信了医生的建议:“这次可能不会,但其中一场袭击会杀死你。”

有大量的报道表明,像我这样的人对昆虫的接触很敏感。行业解决这个问题至关重要。我希望像 NACIA 和 IPIFF 这样伟大的组织能够系统地处理这些问题。

在未来,该行业将有良好的工作场所安全筛查测试,就像许多事情一样,自动化和机器人可以极大地提高安全水平。具有讽刺意味的是,我们公司当时正在开发部署全自动昆虫系统,这将需要很少甚至不需要人工干预。

这就是这个行业的未来:实现机器人模式。

  昆虫行业应用场景,按需生产饲料

我相信,当这些公司今天加大研发力度,能够提供一种革命性的产品时,它们将转向大幅增长:一种本地的、可持续的、随需应变的饲料营养系统。在接下来的几个创新周期可以预测,例如,使用机器学习生产14周以上的蛋鸡生产需要更多的蛋氨酸,然后自动程序增加生产的昆虫富含蛋氨酸在合适的生命周期阶段收获什么时候他们是必要的。

这为饲料成分的研究提供了一种新的思路。蛋白质和微量营养素不仅可以是新鲜的,而且可以是本地生产的,而且价格一致,就像你可能在项目融资和太阳能中看到的那样。

Aaron 说:“大多数主要的畜牧和水产养殖饲料生产商和买家都在寻找大规模、长期可靠的可持续蛋白质来源,以减少大宗商品波动对他们业务的影响,其中大部分会作为最终客户传递给农民,而工厂化的昆虫养殖可以满足部分需求。” (农世界网编译,内容有部份编辑和删减)

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